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生きた化石」の代名詞的存在といえばシーラカンス

 

長く絶滅したと思われていたシーラカンスの生きた個体が発見された時は、恐竜が見つかったかのような騒ぎ様だったらしい。

その謎に包まれた生態や驚くべき寿命、やっぱり只者ではなさそうなのだ。

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シーラカンスの生態

シーラカンスが出現したのは、今から3億8000万年前頃の古代デボン紀の中頃。

白亜紀以降の地層からは化石が発見されなかったことから、約65000万年前の大量絶滅を境に恐竜と共に全て絶滅したと考えられていた

 

ところが、あらビックリ。

1938年に古代の姿そのままで生きているシーラカンスが発見され、その後次々に見つかったのだ。

 

しかしその生態はというと、まだよくわかっていないことが多い。

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生息地

シーラカンス目の化石は世界中で発見されている。

26種に分類され、古くは淡水域や浅い海に生息していたことがわかっているが、2種を除き絶滅したと考えられている。

 

現在は南アフリカのコモロ諸島、タンザニア沖、インドネシアのスラウェシ島周辺で生息が確認されている。水深200〜700メートルのところで暮らす深海魚である。

大きさ

大きめの人間くらいある。

 

体長180〜200cmくらいまで、体重90〜100kg弱くらいまで成長する。絶滅種では、現存する種と体高や体型が異なる種もあり、復元したら全長3メートル程になった種もある。

 

かなり迫力の大きさなのだ。

手足の様なヒレ

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シーラカンスには、他の魚に見られない幾つかの特徴がある。あの個性的な容貌を形成するヒレは8枚あり、その内の6枚は鱗で覆われた筋肉質の柄を持っているのだ。

 

これは、両生類の前足と後ろ足の原始的な形を思わせ、ハイギョとともに四肢動物の進化を知る手がかりとして研究対象になっている

 

背骨はなく、油に似た液体が詰まっている脊柱が背骨の役割を果たしており、その他の骨もほとんど軟骨でできている。

 

肋骨も無く、体表の鱗が体内を保護していると考えられる。体内の浮き袋には、空気の代わりに脂肪が入っている。気体だと水圧に耐えられない為らしい。

 

また、シーラカンスには退化した肺があることが確認され、シーラカンスの祖先は、肺呼吸をしていた可能性があることがわかっている。

 

あと、脳みそは小さい。

食べ方は大雑把なタイプ

魚や無脊椎動物を食べるのだが、シーラカンスは動きがゆっくりなので、岩陰などで漂いながら獲物を待ち、近くに来たらその大きな口を開けて丸呑みする。

 

研究の為に解剖された個体からは、50cm近いアナゴとかサメが3体が丸ごと入っていたそうだ。

 

脳みそが小さくて動きが遅くても口が大きく開けば獲物にありつける環境だったということなのか。

ちょっとぐうたらな魚らしい

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母は大変

卵胎生。卵は体内で孵化する。卵は結構大きく、4cmくらい。それが30個も入っていた雌が確認されている

 

体内で孵化後、30〜40cmまで育ってから産むらしいからお母さんは大変だ。

寿命

シーラカンスの群れを21年間観察した研究チームの試算によると、寿命はおよそ103年となったらしい。

 

それだけではない。

 

その間、姿がほとんど衰えないという、美魔女も羨む不老長寿魚なのだ。

 

そんなシーラカンスであるが、いつどのようにして発見されたのだろうか?

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