50億から0羽に!?「リョコウバト」の絶滅原因と復活の兆しの真相は?

約100年の間に50億羽から0羽になった生き物「リョコウバト」。

絶滅するはずがないと楽観視されていましたが、なぜこんなに急激に絶滅へと向かって行ったのか?

その生態に迫りつつ、絶滅の原因、そして科学者の復活への奮闘の様子をお届けします。

まずは生態から。

リョコウバトの生態

American wild pigeon also known as a passenger pigeon, vintage line drawing or engraving illustration. 出典:123rf

まず、生態に迫ってみます。

100年で50億羽いた鳥が、なぜ一瞬にして絶滅したかのヒントになるはずです。

英語ではPassenger-pigeonです。

ではまず、寿命から。

寿命

10年〜20年

1800年代にほとんどが消えたため、正確な測定はされていませんが、一般的なハトは10年〜20年です。

また、過去の資料に野生のリョコウバトが絶滅してから動物園で飼育されていたものが、8年ほど生きたという記述もあるので、およそそのくらいでしょう。

大きさ

40センチ

独特の鳴き方をする「キジバト」が30センチほどなので、ハトの仲間としてはやや大型ですね。

このちょっと大きめという点が、後に示す「食肉用として乱獲」の原因の一つになったのかもしれません。

習性・生息地

リョコウバトは渡り鳥です。

夏場にかけては主にアメリカ5大湖周辺〜ニューヨークに巣を作り、冬場はメキシコへ渡り越冬していました。

基本的にアメリカ全土にかけて生息していました。

次に特徴を見ていきましょう。

特徴1・群れが多すぎる

リョコウバトはかなり大群の群れを作ったと言います。

例えば、止まり木。

一度にあまりに多くの鳩が止まるため、重みで木の枝が折れることがあったと言います。

また、その止まり木の下に落ちた糞はまるで雪が積もるようだったんだとか。

群れの形成に関して、最大22億羽の群れも見られたと言います。

恐ろしい数ですね・・・

特徴2・肉が美味い

肉が美味しいのは、リョコウバトにとっては災難だったようです。

高級料理店で出されるほどの肉は、都会でも非常に高価格で取引されていました。

ハンターだけでなく、一般人も銃や、棒で狩猟したそうです。一般人でも捕まえやすかったので、そのうち一般人も売り始めたんだとか。

特徴3・育てる卵は1個だけ!

3つ目の特徴は、非常にマイナス要素ですよね。明らかに・・・

なんとリョコウバトは鳩でもあるにかかわらず、1年に1度の産卵、繁殖期に1個の卵しか生まないのです

ワシが少数精鋭で1羽程度育てるのなら分かりますが・・・残念ながらリョコウバトは名前の通りハトです。。。

さらに、何を思ったか乱獲をした人間たちはヒナまでも狩りの対象にしたというから驚きです。

ヒナとってどうすんだろなぁ?と思いますがね。

これら3つが主な特徴でした。

ところが、これら3つの特徴がそのまま絶滅の原因となったのです。

しかし、絶滅した原因はこれだけではありませんでした。

絶滅の原因

Collection of extinct animals with names. List of mammals, birds and sea creatures that ceased to exist. Isolated vector images of species that can only be found in museums. 出典:123rf

もちろん先ほど説明した3つの特徴が絶滅の原因になったことは間違いないのですが、さらに追い討ちをかけるかのように他の理由もありました。

それは、人間側の進歩によるものです。まず1つ目は、人口の増加

アメリカの人口増加

確認にはなりますが、アメリカは何百年も前からある国ではありません。

というのも、15世紀(だっけ?日本史、世界史でやったやつ)にコロンブスがアメリカを発見して以来、欧米人が住み着いたので、今ほど人口は多くなかったんです。(中国が最初という説あり)

なので、人口が増え始めた時にちょうどリョコウバト狩りが始まったのです。

さらにもう1つ技術革新の影響もありました。

電報の発明

電報というとイメージが湧きませんが、電話の前駆体?みたいなものです。

この発明によって、リョコウバトハンターたちは今どこにいるかの情報をシェアしたそうな。

これで、1日中リョコウバトを追い続けられるというわけでした。

おそらくそのおかげで、ハンターは金持ちにでもなったのではないでしょうか?

森林伐採

あるあるですよね。

開発や伐採のため、生息地や繁殖地が減少しました。詳細はご想像の通り。

絶滅の原因まとめ

一通り絶滅の原因を検証してきました。

まず、群れを作るため、ハンターにとっては絶好の獲物だったこと。

次に、肉が非常に美味しく、高級料理店で取引されハンターの狙いの的だったこと。

3つ目が、繁殖能力の弱さです。

1度減ってしまったリョコウバトはその繁殖能力のなさから、自力で復活することができませんでした。

そして、人間が作った原因。

1つは、人口の増加。そして、電報の普及、森林伐採です。

これら6つが主な原因でした。

また、その他の理由として、羽毛を寝具の材料にするために狩られていたということも追加しておきます。

リョコウバト最後の1羽、そして復活の真相は!?

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